Frustración latente y demanda de cambio: Las protestas de los servicios públicos en la región del Kurdistán

Fuente: MEI

Autor: Winthrop Rodgers

Fecha de publicación original: 10 de noviembre de 2021

A pesar de su reputación de relativa estabilidad política y prosperidad económica en comparación con sus vecinos, la Región del Kurdistán de Irak (KRG) experimenta con frecuencia protestas, impulsadas por el enfado popular ante la falta de fiabilidad del gobierno en la prestación de servicios públicos, especialmente agua, electricidad y carreteras. Estas protestas ponen de manifiesto el descontento latente con la gobernanza en la KRG en amplias franjas de la población. Aunque por el momento están descoordinadas y localizadas, estas protestas tienen el potencial de convertirse en una potente fuerza política si se organizan mejor.

El 6 de octubre de 2021, los residentes del subdistrito de Tanjaro, en la gobernación de Sulaymaniyah, bloquearon una importante carretera que conducía al sur de la administración de Garmian y al Irak controlado por el gobierno federal, quejándose de que la carretera estaba en mal estado, destruida por los camiones que servían a las fábricas locales, y de que el gobierno no la había reparado a pesar de haber prometido hacerlo muchas veces. Mientras el tráfico en la carretera Qaradagh-Sulaymaniyah retrocedía en la distancia, los manifestantes expusieron sus quejas no a ningún funcionario que acudiera a escucharlos, sino a un puñado de periodistas que cubrían la manifestación.

“Cuando se protesta, significa que se está en el nivel más alto de desesperación y desesperanza”, dijo en una entrevista ese mismo mes uno de los habitantes del pueblo que ayudó a organizar la protesta, Wasta Mushtaq. Mushtaq, miembro retirado de las fuerzas armadas kurdas conocidas como Peshmerga, vive en la cercana aldea de 340 casas de Alliawa Khwaru y trabaja como mecánico de automóviles en la ciudad de Sulaymaniyah.

La carretera principal fue construida en la década de 1970 por el régimen baasista y no ha sido reparada en años, a pesar del intenso tráfico. Su superficie está llena de baches y roturas, lo que obliga a los vehículos a reducir la velocidad para evitar obstáculos y prevenir daños, incluso con un tiempo perfecto. Para llegar a la aldea de Mushtaq, los conductores deben tomar un camino de tierra de media milla que la lluvia hace intransitable habitualmente durante el invierno. La carretera sigue sin asfaltar, incluso después de años de reuniones para solicitarlo a los funcionarios.

“La única razón por la que [las mejoras de las infraestructuras] no se han llevado a cabo es que nadie tiene poder en este pueblo”, dijo Swara Mahmood, miembro del personal de una universidad local que vive en Alliawa Khwaru, señalando que todos los puentes, escuelas, mezquitas y la pequeña clínica del pueblo fueron construidos por los propios residentes, cansados de las promesas vacías del gobierno y de la poderosa Unión Patriótica del Kurdistán (PUK). A pesar de estar a pocos kilómetros de la segunda ciudad más grande del KRG, el agua potable es suministrada por camiones cisterna a costa de los habitantes del pueblo en lugar de por tuberías y la electricidad es irregular y está sujeta a cortes, especialmente en los meses de verano e invierno.

Esta situación es demasiado común en todo el KRG y la ira y la frustración que sienten los residentes se desborda habitualmente en forma de manifestaciones localizadas y de corta duración, como la de Tanjaro. Estas protestas sólo aparecen ocasionalmente en las noticias y, si lo hacen, sólo las cubren algunos medios de comunicación en lengua kurda, como el canal NRT, orientado a la oposición. (Revelación completa: soy editor principal de NRT). La mayoría de las veces, el gobierno confía en las figuras locales de los partidos gobernantes, ya sea el PUK o el Partido Democrático del Kurdistán (KDP), dependiendo de la zona, para suavizar el problema o adoptará una solución a corto plazo, aplacando a los residentes hasta que el mismo problema se produzca más adelante. En consecuencia, las protestas populares localizadas rara vez se registran como incidentes graves para los responsables políticos o los observadores extranjeros.

Sin embargo, en este artículo se argumenta que estas protestas constituyen un fenómeno político coherente que habla de una frustración más amplia con la gobernanza en la región del Kurdistán y pone de relieve la experiencia cotidiana y vivida de los ciudadanos más allá del hábil marketing sobre la región del Kurdistán impulsado por las élites. Junto con las quejas relacionadas con el desempleo, los recortes salariales en el sector público y las restricciones a los derechos civiles, la frustración por la falta de infraestructuras básicas y fiables sigue acumulándose en la región del Kurdistán, creando una capa de yesca subyacente a la política y la sociedad que está a punto de arder. Estas protestas exigen consideraciones prácticas y morales, que deben abordarse para que florezca una sociedad próspera y democrática.

Badal Barwari posa para una fotografía en Duhok, tras 14 meses de prisión, delante de una foto suya antes de ser detenido.

¿En qué consisten las protestas y cómo son?

El destacado activista y profesor Badal Barwari, que fue entrevistado para este periódico pocos días después de ser liberado de 14 meses de prisión por organizar protestas en la gobernación de Duhok, dijo que los servicios públicos son de gran importancia tanto para los residentes como para el buen funcionamiento de la economía y la sociedad.

“En cualquier país y ciudad, las carreteras son muy esenciales, ya que [son] un medio para que la gente se mueva y mejore y trabaje. Y no hay vida sin agua, el agua es la vida. La electricidad se utiliza todos los días, sobre todo para trabajar”, dijo Barwari, abordando el motivo por el que personas generalmente apolíticas participan en estas protestas. Del mismo modo, el periodista Rebin Fatah dijo en una entrevista que los manifestantes ahora “incluyen a personas de todas las clases y profesiones y de todas las edades”, y que las mujeres e incluso las personas afiliadas al PDK y a la PUK participan en estas manifestaciones en mayor número que en el pasado.

Más allá de su origen común como reacción a la deficiente prestación de servicios, estas protestas también comparten una serie de otros rasgos distintivos, como que suelen producirse en zonas periféricas, como las ciudades de provincia, los pueblos más pequeños y los barrios periféricos y de bajos ingresos de las ciudades más grandes, y que son de corta duración, normalmente de unas pocas horas a un máximo de dos días.

Las protestas suelen atraer a entre varias docenas y varios cientos de participantes, que emplean tácticas como el bloqueo de carreteras o la manifestación ante las oficinas del gobierno local o del partido. Las protestas pueden repetirse en las mismas zonas, pero hay poca coordinación de esfuerzos o de tiempos para aumentar su impacto. No existe un liderazgo formal o informal de coordinación a través de la sociedad civil o de instituciones como los sindicatos. Suelen organizarse por vecinos que se ponen en contacto entre sí en persona, por teléfono o a través de las redes sociales. Los medios de comunicación locales suelen ser alertados de antemano, pero la cobertura está sujeta a consideraciones políticas.

Tomemos otros dos ejemplos recientes. Numerosos barrios de la ciudad de Erbil, la capital de la región del Kurdistán, estuvieron sin agua durante largos periodos esta primavera y verano, incluido Badawa, donde la residente local Farida Sami dijo que la escasez de agua se había producido durante los últimos tres veranos. “La falta de agua fue realmente difícil. Nos íbamos durante semanas”, dijo. El 11 de agosto, los manifestantes del barrio se extendieron por la carretera adyacente de los 100 metros, que es una de las principales vías de circunvalación de la ciudad, y cortaron el tráfico durante dos horas para obligar al gobierno a escucharles. Aunque las fuerzas de seguridad no interfirieron con los manifestantes, miembros de la Asayish de Erbil, vestidos de civil, atacaron a un equipo de reporteros de la NRT para impedir la cobertura de la manifestación, interrumpiendo su emisión y confiscando su equipo. La Asayish es una poderosa rama de las fuerzas de seguridad que se centra en cuestiones políticas y de lucha contra el terrorismo; sus unidades están estrechamente afiliadas al PDK o a la PUK en las zonas de control de los partidos y a menudo se despliegan para proteger sus intereses.

Del mismo modo, los manifestantes de la aldea de Eminke bloquearon el 3 de septiembre durante tres horas una de las principales carreteras entre la ciudad de Duhok y Amedi porque sus hogares llevaban dos meses sin agua durante el sofocante verano. Aunque la escasez de agua fue la causa inmediata de las protestas, los residentes del pueblo entrevistados al mes siguiente dijeron que la mala calidad de las carreteras, la falta de fiabilidad de la electricidad y la falta de escuelas y hospitales locales contribuyeron a su decisión de protestar. Una vez más, las fuerzas de seguridad no intentaron dispersar la protesta y la NRT y varios otros medios la cubrieron en directo. Rebar Eminke, un profesor que ayudó a organizar la manifestación, dijo en una entrevista que la cobertura de los medios de comunicación fue fundamental, no sólo para dar a conocer las demandas de los manifestantes, sino también para disuadir a las fuerzas de seguridad de atacar a los manifestantes.

Después de ambas protestas, las condiciones locales mejoraron un poco, lo que sugiere que el gobierno y los partidos gobernantes tienen la capacidad de resolver los problemas de los servicios públicos, pero carecen de la voluntad de hacerlo a menos que se les presione de manera que se les avergüence públicamente. No obstante, los residentes de ambos lugares afirmaron estar muy insatisfechos. “No sé si el gobierno lo ha cerrado deliberadamente”, dijo Sami, refiriéndose al suministro de agua al barrio, y añadió que algunos callejones del barrio seguían recibiendo menos agua que otras calles. En Eminke, el conductor Eslam Muhammed dijo que uno de los dos pozos rotos de Eminke se arregló después de la protesta, pero que el otro sigue roto y que los demás problemas de la zona siguen sin solucionarse.

Las recientes protestas en Tanjaro, Eminke y Badawa son solo algunos ejemplos de un fenómeno mucho mayor. Según el conjunto de datos de ACLED para Irak, hubo al menos 355 protestas y disturbios en las gobernaciones de Duhok, Erbil y Sulaymaniyah desde principios de julio de 2019, cuando el actual ejecutivo del Gobierno Regional del Kurdistán (GRK) tomó posesión de su cargo.1 Excluyendo otras variedades de protestas en la región del Kurdistán, incluidas las protestas estudiantiles, las manifestaciones contra Turquía y a favor del Partido de los Trabajadores del Kurdistán (PKK), y las huelgas de profesores y funcionarios públicos por el salario, junto con todos los eventos que ocurrieron durante la ola de protestas del 2 al 11 de diciembre de 2020 en Sulaymaniyah, hubo al menos 58 eventos que cumplen con los criterios de las protestas de los servicios públicos o el 16,3% del total. En el conjunto de datos, 20 de las protestas (34% del total) tuvieron lugar en Erbil, 4 en Duhok (7%) y 32 en Sulaymaniyah (55%).

Una de las principales limitaciones de los datos del ACLED es que los investigadores del grupo utilizan los informes de los medios de comunicación como fuente principal para identificar los acontecimientos que se incluyen. Las protestas aquí descritas nunca son cubiertas por los medios de comunicación internacionales y son ignoradas en su mayoría por los periodistas de los medios locales afiliados al PDK y a la PUK porque cubrirlas disminuiría la reputación política de sus patrocinadores. De las 58 protestas identificadas en el conjunto de datos, 49 de ellas (el 84%) proceden de informes de NRT o de RojNews, pro-PKK, y el resto provienen en gran medida de Rudaw, afiliado al PDK, o de canales iraquíes. La corta duración y el lugar de difícil acceso de las protestas también limitan la capacidad de los periodistas para cubrirlas. Por lo tanto, el conjunto de datos sirve como línea de base o aproximación mínima. En realidad, hay muchas más protestas de este tipo que pueden contabilizarse anecdóticamente.

Otro factor a tener en cuenta es la gran represión de las críticas públicas a las autoridades lanzada por el PDK en Duhok y Erbil durante 2020, que incluyó la detención y el encarcelamiento de Barwari y de decenas de personas más. Se desalentaron enérgicamente las protestas de todo tipo, se acorraló a los organizadores de las mismas y se rastreó y vigiló la expresión en línea. Se detuvo a periodistas y la oficina de la NRT en Duhok fue cerrada por la policía desde el 20 de agosto hasta el 24 de diciembre. Esto podría explicar el bajo número de protestas en Duhok en el conjunto de datos de ACLED. Sin embargo, el conjunto de datos no incluye los acontecimientos de la oleada de protestas de diciembre de 2020 en Sulaymaniyah, que se excluyeron en aras de la claridad dado su número y escala, aunque los manifestantes expresaron ciertamente su frustración por la falta de servicios públicos.

La aldea de Eminke vista a través de una carretera que los manifestantes bloquearon durante su manifestación, con las banderas de la campaña del PDK al fondo.

¿Tienen impacto las protestas de los servicios públicos?

En el fondo, estas protestas por los servicios públicos son ciudadanos que expresan su deseo de tener una mejor calidad de vida y un gobierno más receptivo, objetivos que son esenciales para las sociedades democráticas. Todos los manifestantes entrevistados para este trabajo dijeron que los miembros de sus comunidades habían intentado previamente otras vías para encontrar una solución al problema de la falta de servicios, pero no vieron resultados, lo que contribuyó a su decisión de protestar.

No obstante, también está claro que estas protestas tienen un efecto limitado a la hora de resolver los problemas de los servicios públicos de forma fundamental o sistémica en toda la región del Kurdistán. Hablando con manifestantes y analistas, surgen varias razones para explicar esto, entre ellas: la falta de acción por parte de las autoridades para abordar el problema, la falta de coordinación entre los manifestantes en diferentes áreas o a través de temas, y la falta de una oposición política efectiva.

Mera Jasm Bakr, investigadora no residente de la Fundación Konrad Adenauer, afirmó que las protestas no han conseguido impulsar al Gobierno Regional del Kurdistán a mejorar los servicios públicos, en parte porque hacerlo exigiría cambios políticos radicales y enormes inversiones en infraestructuras que están “fuera del alcance de la visión” de las autoridades de la región del Kurdistán, que no están dispuestas y, en cierto modo, son incapaces de asumir el reto. Por ello, Bakr predijo que el gobierno y los partidos en el poder no se comprometerán con la cuestión de los servicios públicos a menos que las protestas se hagan más grandes.

Rebin Fatah también consideró que el Gobierno Regional del Kurdistán y los partidos gobernantes no se comprometerán con la cuestión, argumentando que las autoridades de la región del Kurdistán consideran que su legitimidad proviene de socios extranjeros y no del pueblo, lo que les aísla de las demandas internas. “De hecho, no les importa el pueblo porque ven su existencia en función de la continuidad de las relaciones exteriores con los países de la región. Piensan que el apoyo de estos países les garantiza [su permanencia en el poder]”, afirmó.

A pesar de su importante riqueza en recursos naturales, las dificultades financieras del GRK están bien documentadas y contribuyen a la falta de inversión en infraestructuras, pero estos puntos hablan de un problema moral mayor sobre el lugar que ocupan los ciudadanos en el gobierno de la región del Kurdistán. El hecho de que las reiteradas demandas de cosas que muchos habitantes de fuera de la región del Kurdistán dan por sentadas, como el acceso a las carreteras, el agua y la electricidad fiable, puedan ser ignoradas durante años indica una gran desconexión entre los que están en el poder y los que gobiernan.

Los dirigentes del PDK, dirigido por la familia Barzani, y del PUK, dominado por la familia Talabani, están cada vez más alejados de la experiencia vivida por los ciudadanos, lo que afecta a su proceso de toma de decisiones. Desde un punto de vista práctico, la frecuencia de las protestas sugiere que los sistemas tradicionales de resolución de agravios en el KRG, en los que los problemas se abordan mediante el arbitraje informal de las figuras locales del partido, ya no funcionan como antes, al menos desde la perspectiva de los agraviados, y que existe un creciente descontento con las familias gobernantes.

Varios de los manifestantes dijeron que habían visto en los medios de comunicación protestas similares de servicios públicos en otras partes de la región del Kurdistán, tanto en la televisión como en las redes sociales, pero que cuando organizaron sus propias manifestaciones, sólo trabajaron con sus vecinos inmediatos y no consideraron la posibilidad de coordinarse con otros para lograr un mayor impacto.

“Cada vez que la gente protesta correctamente, se produce un gran efecto. … Para cualquier trabajo, si la gente del Kurdistán realiza esta actividad, tendrá su efecto”, dijo Barwari, el activista de Duhok que acaba de salir de la cárcel, pero reconoció que no existe una “cultura de la protesta” en la región del Kurdistán y que es difícil organizar grandes protestas y mantenerlas en el tiempo.

Para Kamal Chomani, analista político y estudiante de posgrado en la Escuela Willy Brandt de Políticas Públicas de la Universidad de Erfurt (Alemania), la falta de coordinación es una de las principales razones por las que estas protestas “no van a ninguna parte”. Contrastando la situación con la Primavera Árabe y las protestas de Tishreen en Irak, dijo que las protestas en el Kurdistán están localizadas y que no hay solidaridad entre áreas temáticas, entre grupos como los que están enfadados por los servicios públicos y los estudiantes o funcionarios que protestan por cuestiones salariales. Además, dijo que no existe un grupo de liderazgo central “que decida, organice y movilice”. Para los partidos políticos, eso facilita la división [de los manifestantes]”.

Los analistas entrevistados para este documento coinciden en que, en su formación actual, hay pocas esperanzas de que las protestas aumenten, sobre todo si los agravios no son aprovechados eficazmente por un partido político. Sin embargo, el apoyo a los partidos parece remoto por el momento, ya que los partidos formales de la oposición en la región del Kurdistán son pequeños en comparación con los gobernantes, como el Movimiento de Nueva Generación, o han sido abandonados totalmente por la población, como hicieron los votantes con el Movimiento Gorran en las elecciones parlamentarias iraquíes de 2021.

“Si no se está contento con la situación política, hay que preguntarse en qué marco institucional se puede producir el cambio”, afirma Dastan Jasim, doctorando del Instituto Alemán de Estudios Globales y de Área. “No hay una oposición parlamentaria en la región del Kurdistán ni hay una fuerza fuerte contra el PDK. La gente se aferra a las cosas más problemáticas, con la esperanza de que eso pueda tratarse con más eficacia”.

“Los partidos gobernantes nunca tolerarían ninguna formación política en torno a estas protestas. Como vemos, las fuerzas de seguridad han sido relativamente blandas con estas protestas y tienden a no impedirlas o ponerles fin por la fuerza”, dijo el periodista Renwar Najm, añadiendo que probablemente se utilizaría más fuerza si las manifestaciones se hicieran más grandes o estuvieran más organizadas.

Un niño monta en bicicleta en el barrio de Badawa de Erbil.

¿Qué se puede hacer?

Para los actores internacionales, abordar esta cuestión es complicado porque la solución ideal es situar al ciudadano en el centro de la estructura de gobierno en el KRI y priorizar sus necesidades, pero sólo las partes locales pueden hacerlo. Destinar el dinero de la ayuda a la construcción de infraestructuras ocultaría el problema y afianzaría y daría poder a los grupos responsables de la mala gobernanza en primer lugar, a la vez que exacerbaría problemas como la dependencia de la ayuda exterior. Sin embargo, teniendo esto en cuenta, es inconcebible negar la electricidad y el agua a los habitantes de estas bases y los actores internacionales deberían hacer más por mejorar la prestación de servicios en el KRG con los medios de que disponen. Para ello, dos medidas prácticas que puede adoptar la comunidad internacional son 1) prestar mayor atención a los agravios relacionados con los servicios públicos para comprender mejor la dinámica política en la KRI más allá de las élites y anticiparse a las probables fuentes de desestabilización, y 2) reorientar los presupuestos y las agendas de ayuda y desarrollo económico para priorizar y fomentar responsablemente las mejoras de las infraestructuras, con especial atención a las zonas rurales y de bajos ingresos para elevar los niveles de vida básicos. La corrupción es un problema endémico en la región del Kurdistán que emana de los niveles más altos de la autoridad política, por lo que los actores internacionales deben ser extremadamente cautelosos para actuar de manera que no refuercen o premien el comportamiento antidemocrático.

En la región del Kurdistán, las protestas localizadas y descoordinadas motivadas por los malos servicios públicos constituyen un fenómeno político coherente que habla de graves problemas de gobernanza. Pensando estratégicamente, este malestar exige acciones prácticas, como que el Gobierno Regional del Kurdistán aborde realmente las demandas de los manifestantes de forma sustantiva y se comprometa con los ciudadanos para centrar sus preocupaciones en la agenda política. En su forma actual, las protestas tienen un impacto limitado debido a la inacción de las autoridades, la falta de coordinación o liderazgo y la ineficacia de los partidos de la oposición. Sin embargo, existe una gran energía potencial bajo la superficie que, si se combina con otros factores, podría resultar social y políticamente desestabilizadora. Las autoridades de la región del Kurdistán y sus socios extranjeros deberían tomarse en serio estas protestas o arriesgarse a que la oposición les pille desprevenidos más adelante. Como dijo Swara Mahmood, la manifestante de Tanjaro, “La solución es que sigamos y veamos cuándo va a actuar el gobierno”.

Winthrop Rodgers es redactor jefe de NRT English, donde ha trabajado durante los últimos tres años cubriendo la política, la economía, la seguridad y la libertad de prensa en Irak y la región del Kurdistán. Las opiniones expresadas aquí son suyas.

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