La sequía en Irak y Siria podría colapsar totalmente el sistema alimentario de millones de personas, advierten los grupos de ayuda

Yassin, un agricultor de la aldea de al-Sebat, en la zona rural de Hasakah, se encuentra en el patio donde guarda su ganado mientras explica los efectos catastróficos de la sequía en su vida. Más de 12 millones de personas en Siria e Irak están perdiendo el acceso al agua, a los alimentos y a la electricidad, y es necesario actuar urgentemente para combatir una grave crisis del agua.

Una sequía sin precedentes -impulsada por el cambio climático y agravada por la irrigación aguas arriba- está causando estragos en algunas de las tierras agrícolas alimentadas por ríos más antiguas del mundo en Irak y Siria.

Fuente: The World

Autor: Durrie Bouscaren

Fecha de publicación original: 10 de septiembre de 2021

Muhammed Fouad, ganadero, llevaba apenas dos años en una empresa para llevar leche asequible a su ciudad natal en la provincia iraquí de Anbar, cuando – aparentemente de la noche a la mañana – las vacas empezaron a morir.

“Trajimos veterinarios de Erbil, porque [las vacas] estaban bien y de repente se morían al día siguiente”.

Muhammed Fouad, ganadero, Iraq

“Trajimos veterinarios de Erbil, porque estaban bien y de repente se morían al día siguiente”, dijo Fouad en una llamada telefónica, a través de un traductor.

La iniciativa le dejó 350.000 dólares en daños. Fouad tuvo que despedir a sus empleados y vender su casa para pagar sus deudas a los inversores del proyecto. Ahora trabaja en la construcción, de vuelta en Erbil.

Una sequía sin precedentes -impulsada por el cambio climático y agravada por la irrigación aguas arriba- está causando estragos en algunas de las tierras de cultivo alimentadas por ríos más antiguas del mundo en Irak y Siria.

Un invierno seco ha llevado los niveles de agua del Tigris y el Éufrates a mínimos históricos, interrumpiendo las instalaciones hidroeléctricas y concentrando la contaminación en el río hasta niveles no potables. Los grupos de ayuda estiman que hay 12 millones de personas afectadas, en una crisis que advierten podría inclinar el equilibrio del sistema alimentario y los medios de subsistencia de toda la región.

Aldea de Al-guran, Baaj, Irak, agosto de 2021. Más de 12 millones de personas en Siria e Irak están perdiendo el acceso al agua, los alimentos y la electricidad, y es necesario actuar con urgencia para combatir una grave crisis del agua. Crédito: Cortesía de Fared Baram/Consejo Noruego para los Refugiados

Devastación río abajo

En Siria, la sequía es la peor de los últimos 70 años, una crisis aún más grave que la de 2006-2009, en los años anteriores a la guerra civil siria, advirtió en agosto una coalición de grupos de ayuda.

En Irak, dijeron que este verano fue la segunda temporada más seca en 40 años.

Samah Hadid, responsable de la defensa de Oriente Medio del Consejo Noruego para los Refugiados, trasladó temporalmente su oficina cerca del corazón de la sequía, en la ciudad iraquí de Erbil, donde pasa sus días entrevistando a agricultores y familias afectadas por la falta de agua.

“Ya sabes, escuchamos historias, la gente está desesperada. … Están gastando mucho dinero en agua potable y ahora simplemente planean abandonar estas zonas y desertarlas porque ya no pueden vivir en estas tierras”.

Samah Hadid, responsable de la defensa de Oriente Medio, Consejo Noruego para los Refugiados

“Escuchamos historias, la gente está desesperada”, dijo Hadid. “Están gastando mucho dinero en agua potable y ahora simplemente planean abandonar estas zonas y desertarlas porque simplemente ya no pueden vivir en estas tierras”.

Las familias de Irak gastan regularmente hasta 80 dólares al mes para comprar agua potable, según descubrió el NRC en su investigación de campo. Dos presas hidroeléctricas en el norte de Siria se enfrentan al cierre debido al bajo nivel de los ríos, y los brotes de enfermedades transmitidas por el agua están afectando a los campos de desplazados internos.

Haji Hassa en su granja, mostrando cómo la sequía está afectando a la granja y a las plantas, pueblo de Kuri Jami, Sinjar, agosto de 2021. Crédito: Cortesía de Fared Baram/Consejo Noruego para los Refugiados

El agua como arma

La culpa se ha trasladado rápidamente río arriba a Turquía, que mantiene una serie de presas en las cabeceras de los ríos Tigris y Éufrates antes de que desemboquen en Siria e Irak.

“La propia Turquía se está viendo afectada por la crisis climática y la escasez de lluvias. Pero es realmente necesario que Turquía libere más agua en esos ríos porque millones de [personas] dependen de ellos”.

Samah Hadid, responsable de la defensa de Oriente Medio, Consejo Noruego para los Refugiados

“La propia Turquía se está viendo afectada por la crisis climática y la escasez de lluvias. Pero es realmente necesario que Turquía libere más agua en esos ríos porque millones de [personas] dependen de ellos”, dijo Hadid.

Desde Anbar, Irak, una vista aérea del río Éufrates, agosto de 2021. Crédito: Cortesía de Fared Baram/Consejo Noruego para los Refugiados

En el distrito iraquí de Sinjar, Qassim Ali Aizdo dijo que se ha vuelto imposible cultivar hortalizas que requieren mucha agua, como la berenjena, porque no hay humedad para ayudar a las plántulas a crecer. Incluso los olivos, un cultivo resistente y tolerante a la sequía, se marchitan y secan con el calor.

“Las cosechas de melones, se arruinaron, incluso las rosas, tenían insectos. Y había insectos en las judías que nunca había visto en mi vida”.

Qassim Ali Aizdo, agricultor, Sinjar, Iraq

“Las cosechas de melón, estaban arruinadas, incluso las rosas, tenían insectos. Y había insectos en las judías que nunca había visto en mi vida”, dijo.

Olivos secos en el pueblo de Kuri Jami, Sinjar, agosto de 2021. Crédito: Cortesía de Fared Baram/Consejo Noruego para los Refugiados

Los funcionarios turcos insisten en que están cumpliendo los acuerdos de reparto de agua existentes que exigen que el país libere de sus presas un mínimo de 500 metros cúbicos de agua por segundo.

El país ha construido más de 500 presas en las dos últimas décadas, lo que, para el gobierno turco, es una marca de prosperidad y desarrollo en el árido sureste.

La mayor presa del río Tigris es la de Ilisu, cuyo embalse cubre la antigua ciudad turca de Hasankeyf. En 2019, cuando Turquía comenzó a llenar la Ilisu, los niveles aguas abajo del Tigris se redujeron considerablemente, lo que contribuyó a una crisis de enfermedades relacionadas con el agua en la ciudad meridional iraquí de Basora.

Mapa de los ríos compartidos entre Turquía, SIria e Iraq. 
Credito: cortesía de European Rivers Network 

Este año, delegaciones del Ministerio de Recursos Hídricos de Irak visitaron Turquía para presionar a los funcionarios para que liberaran más agua de las presas río arriba. Los funcionarios turcos devolvieron la visita y formaron un grupo de trabajo para mejorar la infraestructura hídrica de Irak.

Sin embargo, algunas autoridades kurdas de Siria e Irak acusan a Turquía de utilizar el agua como arma en el contexto más amplio del actual conflicto regional.

“Turquía no está utilizando el agua como un arma”, afirmó Dursun Yildiz, presidente de la Asociación de Hidropolítica con sede en Ankara. Afirmó que la mayoría de las grandes presas de Turquía son hidroeléctricas que sí tienen un impacto en el medio ambiente, pero no necesariamente consumen mucha agua. Sin embargo, el agua se pierde por evaporación en los embalses más rápidamente que en los ríos no embalsados.

Para Yildiz, el mayor problema es que hay pocos acuerdos claros entre los países sobre el reparto del agua, y pocos esfuerzos para hacer más eficientes los sistemas hídricos.

Hace años, mientras trabajaba como director de la Obra Hidráulica Estatal de Turquía, dijo, vio de primera mano cómo los esfuerzos por establecer normas más claras y cohesionadas para el reparto del agua entre Turquía, Irak y Siria no tuvieron éxito en el pasado. Esta región siempre ha tenido escasez de agua, dijo Yildiz. Y es probable que las cosas empeoren con el rápido cambio climático.

“No digo estas cosas para culpar a los países vecinos. Lo que digo ahora es que no tenemos tiempo que perder”.

Dursun Yildiz, presidente de la Asociación de Hidropolítica, de Ankara, Turquía

“No digo estas cosas para culpar a los países vecinos. Lo que digo ahora mismo es que no tenemos tiempo que perder”, dijo Yildiz.

Haji Hassa, agricultor yazidí de la aldea de Kuri Jami en Sinjar, agosto de 2021. Crédito: Cortesía de Fared Baram/Consejo Noruego para los Refugiados

El daño está hecho

Incluso el aumento del caudal de agua o un nuevo acuerdo de reparto del agua puede llegar demasiado tarde para muchos de los agricultores iraquíes.

En Nínive, Mohammed Ibrahim Hassan dice que se han perdido franjas enteras de sus cultivos de trigo y cebada. Para adaptarse, excava pozos más profundos, aprovechando aguas subterráneas que probablemente no se repondrán en las próximas generaciones.

En el pasado, dijo, los niveles de agua bajo tierra bajaban unos 3 pies al año. Pero ahora, bajará 4 o 5 metros. Aun así, siguen cavando, una inversión que pocos agricultores pueden permitirse.

“Me gustaría que pudieras venir a verlo”, dijo en una llamada telefónica. “Si no, podrías pensar que estoy exagerando”.

Nota del editor: Saif Al-Aani proporcionó las traducciones del árabe.

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