Los niños soldados y las YPG

A raíz de la firma por parte de la Fuerzas Democráticas Sirias (FDS) del Plan de Acción de las Naciones Unidas para prevenir y poner fin al reclutamiento y la explotación de niños menores de 18 años en Siria, han aparecido en diferentes medios noticias sobre el reclutamiento de niños-soldado por parte de las FDS y las Fuerzas de Protección Popular (YPG).

El artículo siguiente, publicado el pasado mes de febrero en The Middle East Institute, resulta pertinente para poner en contexto el hecho del reclutamiento de menores en las FDS y las YPG.

MIDDLE EAST INSTITUTE – Lars Hausch – 4 febrero 2019

La utilización de niños soldados es una grave violación de los derechos humanos. Acusar a una facción de explotar a este grupo particularmente vulnerable es una forma eficaz de demonizar a los opositores políticos y militares. No cabe duda de que los menores están luchando en las filas de las Unidades de Protección Popular (YPG), una milicia siria kurda que controla la mayor parte del noreste del país, pero ¿cuán extenso es este fenómeno?

Después de que Human Rights Watch (HRW) condenara los casos de niños y niñas menores de edad que luchaban en las filas de las YPG en 2014, comenzaron a aparecer titulares sugiriendo un uso sistemático de niños soldados. Cuatro años más tarde, a finales de 2018, las conclusiones de HRW fueron respaldadas por un informe de la ONU que señalaba que el uso de niños y niñas en funciones de combate por parte del gobierno autónomo había aumentado considerablemente en 2017 y a principios de 2018. Sin embargo, esas acusaciones deben situarse en su contexto con respecto a lo que dice el derecho internacional y las prácticas reales sobre el terreno.

Mucho ha cambiado desde que se vertieron las primeras acusaciones en 2014. Las YPG han aprobado un acuerdo con el Llamamiento de Ginebra, una ONG que presiona a los actores armados no estatales para que se adhieran a las normas humanitarias internacionales y mantengan a los menores alejados de los combates. Según los datos recogidos por el Llamamiento de Ginebra, las YPG han hecho progresos constatables en la aplicación del acuerdo.

Pero aún quedan muchos problemas.

Cuando se trata del uso de niños soldados, hay un tratado con el que se suele medir la política de las YPG: el Protocolo Facultativo de la Convención sobre los Derechos del Niño relativo a la participación de niños en los conflictos armados (OPAC). Adoptado en 2000, el OPAC se ha convertido en una norma aprobada por la mayoría de los Estados miembros de las Naciones Unidas. En virtud del acuerdo, las fuerzas armadas nacionales pueden reclutar a personas que hayan cumplido los 15 años de edad, siempre que no participen directamente en las hostilidades.

Pero, ¿qué pasa con los grupos armados no estatales como las YPG? Según el OPAC, esos grupos no están autorizados a reclutar a menores de 18 años. Este doble rasero no es sorprendente dado que el OPAC es el producto de negociaciones entre Estados nacionales, que rechazan naturalmente la existencia de grupos armados no estatales en general. Con respecto a las YPG, el OPAC es claro: mientras no se reconozca a la llamada Federación Democrática del Norte de Siria como una entidad de tipo estatal, las YPG, como su brazo militar, tienen prohibido reclutar menores.

Aunque las YPG no ha suscrito el OPAC, el Partido de los Trabajadores del Kurdistán (PKK), con el que está estrechamente vinculado, apoyó la Escritura de Compromiso del Llamamiento de Ginebra para la Protección de los Niños contra los Efectos del Conflicto Armado en 2013. Al firmar el documento, el PKK se ha comprometido a garantizar que todas las personas de entre 16 y 18 años estén separadas y alejadas de las zonas de combate. Las YPG, que firmaron el documento un año después, se hicieron eco de estos compromisos. Sin embargo, las YPG incluyeron una advertencia: aunque se abstendría de reclutar a niños como combatientes, aceptaría a los de entre 16 y 18 años como miembros. Cuatro años más tarde, en junio de 2018, las YPG se comprometieron a elevar la edad mínima de afiliación a 17 años.

Las declaraciones posteriores de las Fuerzas Democráticas Sirias (SDF), que están lideradas por las YPG, fueron aún más lejos. En un comunicado de prensa publicado en septiembre de 2018 se hacía hincapié en que todos los menores serían retirados de las filas de las Fuerzas de Autodefensa y que sólo los adultos podrían unirse a la organización a partir de ahora. Estos compromisos también se aplican a las YPG, según Mehmet Balci, jefe de la región de Oriente Medio del Llamamiento de Ginebra. Queda por ver si las YPG y las SDF convertirán las palabras en hechos esta vez, pero hay motivos razonables para la esperanza.

En una conversación con el autor, Balci expresó su relativa satisfacción por la implementación en curso de los acuerdos aprobados por las YPG en 2014. Especialmente desde 2016, las cosas han mejorado significativamente. Durante tres años, el Llamamiento de Ginebra ha realizado frecuentes visitas de verificación y ha organizado cursos de formación para los comandantes de las YPG y las SDF. Desde entonces, la participación directa de los menores en las actividades de combate de primera línea ha disminuido notablemente.

Sin embargo, el informe de la ONU de 2018 presenta un panorama diferente; esto se debe en parte a que sus datos se basaban en la definición de «funciones de combate» del OPAC. En el informe se señala que entre 2013 y 2018 se han verificado 398 casos de menores en esas funciones -incluida la dotación de puestos de control lejos de las líneas de frente activas-, con un aumento significativo desde 2017. Pero además de las diferentes definiciones de lo que constituye un «papel de combate», estos números también incluyen unidades afiliadas a las fuerzas de seguridad de la Asayish, las Fuerzas de Autodefensa y otros grupos semi-independientes. Deben ser consideradas en relación con la enorme expansión del territorio del YPG y el mayor tamaño de la organización. Desde 2016, miles de reclutas adicionales se han unido a las filas del YPG. Por lo tanto, un aumento del número total no significa necesariamente un cambio cualitativo en las prácticas de reclutamiento.

Sin embargo, el problema no se ha resuelto completamente. Hay un puñado de casos documentados de menores que murieron en combate entre 2016 y 2018. Una de las razones de ello, según Balci, es el proceso descentralizado de reclutamiento, que a veces significa que los reglamentos que se han acordado en los niveles más altos de mando se ignoran a nivel local.

Las formas de violencia estructural son también un factor en el reclutamiento de menores. En los campamentos de desplazados internos que acogen a cientos de miles de sirios, las YPG y su ala política, el Partido de la Unión Democrática (PYD), confiscaban en el pasado documentos de identidad e impedían que los civiles se marcharan. Muchas personas, incluyendo niños, se han unido a las YPG debido a la pobreza, explica al autor Priyanka Motaparthy, una investigadora principal de HRW. «Viven en campamentos de desplazados internos y no pueden salir para conseguir trabajo civil. El reclutamiento es a menudo la única manera de obtener un salario. Muchos se unen a las YPG voluntariamente, pero ¿qué opciones tienen?»

Para contextualizar la política de las YPG, es importante señalar que muchos ejércitos nacionales reclutan menores y dirigen instituciones sociales y educativas afiliadas al ejército. Esto podría ser perfectamente legal con respecto al OPAC, pero desde la perspectiva de las YPG, es discutiblemente hipócrita ser medido frente a principios que los ejércitos nacionales no tienen que considerar.

Los Principios de París son un ejemplo de la brecha entre el compromiso y la realidad. Estas directrices, que han sido aprobadas por 105 Estados, rechazan esencialmente la distinción entre el despliegue de menores en zonas de combate y su uso en zonas no de combate. En cambio, afirman que está prohibido el uso de menores que pueda resultar en un ataque contra ellos. Sin embargo, muchos Estados miembros, incluidos los Estados Unidos y el Reino Unido, siguen reclutando menores, convirtiéndolos en objetivos potenciales en caso de guerra.

Es un tanto difícil medir la política de las YPG frente al OPAC, ya que el tratado constituye un doble rasero con respecto a los actores estatales y no estatales que es -dependiendo de su punto de vista- difícil de justificar. Lo mismo puede decirse de los Principios de París, que pueden indicar una norma en desarrollo pero que todavía no son jurídicamente vinculantes.

Sin embargo, las YPG parecen estar trabajando en la implementación de la Escritura de Compromiso del Llamamiento de Ginebra para la Protección de los Niños contra los Efectos del Conflicto Armado. Sin embargo, la participación de los niños en las organizaciones juveniles de las YPG sigue siendo un problema – si no desde una perspectiva legal, definitivamente desde una perspectiva ética – ya que es un primer paso hacia la preparación de los niños para el combate en un momento posterior.

Teniendo en cuenta que Siria y la región se encuentran en un estado de violencia constante, es poco probable que los menores estén completamente exentos de adoctrinamiento político y preparación militar. Lamentablemente, esto es válido para la mayoría de las facciones armadas involucradas en el conflicto, incluidas las facciones rebeldes apoyadas por Turquía, los islamistas, los yihadistas y las facciones pro-Assad.

La decisión del presidente Trump de retirar las tropas estadounidenses del noreste de Siria pone en peligro los logros alcanzados. Temiendo una ofensiva turca, grupos como Yekitiya Cîwanên Rojava, la organización juvenil del ala política del GPJ, el PYD, han comenzado a instar a los jóvenes a unirse a una resistencia popular total, según Balci. Ante una amenaza existencial, la edad de los posibles reclutas podría ser menos preocupante que cuando las tropas estadounidenses vigilaban el cumplimiento de sus aliados.


Ver nuestra entrada publicada el 3 agosto 2018: Respuesta a Human Rights Watch sobre el reclutamiento de menores por las YPG / YPJ

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