[Análisis] Made In America: Cómo pagó el gobierno de Estados Unidos la guerra de Turquía en Siria

Fuente: National Interest

Autor: Matthew Petti

Cada vez hay más pruebas de que Turquía está usando grupos rebeldes pagados por un programa de mil millones de dólares financiado por los contribuyentes estadounidenses como soldados en una guerra brutal contra las fuerzas dirigidas por los kurdos en Siria, que también estaban armadas y entrenadas por Estados Unidos.

Los funcionarios estadounidenses describen a estos militantes como «matones, bandidos y piratas», ya que las fuerzas islamistas lideradas por Turquía están cometiendo presuntos crímenes de guerra contra civiles y las Fuerzas Democráticas Sirias (FDS) lideradas por los kurdos en el noreste de Siria. Irónicamente, Estados Unidos armó a muchos de estos rebeldes como parte de un esfuerzo para derrocar al dictador sirio Bashar al-Assad. Los críticos dicen que hubo señales de advertencia a lo largo del camino año tras año. De hecho, combatientes apoyados por Turquía se grabaron recientemente usando un cohete antitanque hecho por Estados Unidos contra un vehículo de las Fuerzas de Autodefensa de Estados Unidos, tal vez suministrado por el ejército estadounidense.

«Si un combatiente pertenecía a una facción que recibió armas de la CIA y sigue luchando hoy en día, y ese es un gran si, lo más probable es que esté en las filas del Ejército Nacional Sirio», dijo Elizabeth Tsurkov, miembro del Instituto de Investigación de Política Exterior, que tiene amplios contactos con los rebeldes sirios.

Los halcones anti-rusos y antiiraníes creen que Estados Unidos podría haber acabado con todo el lío en el noreste de Siria-Turquía, los kurdos, ISIS, y todo esto eliminando al dictador sirio Bashar al-Assad. Ahora que la ventana de oportunidad ha pasado, y mientras el presidente Donald Trump se dobla para poner fin a la «guerra interminable» en Siria, los halcones anti-Assad han cambiado su atención hacia el uso del poder de EE.UU. para presionar al dictador sirio para que se someta. Pero primero, tienen que limpiar la imagen de la oposición siria.

Nacional Interest habló con más de una docena de ex funcionarios, activistas y académicos involucrados en la política de Estados Unidos hacia Siria. Muchos no querían que constara en acta, pero otros estaban ansiosos por señalar con el dedo el derramamiento de sangre actual y ofrecer sus propios planes para el futuro de la participación de Estados Unidos.

Predadores de grupos derrotados

Quizás el incidente más infame de la incursión turca en el noreste de Siria fue el asesinato de Hevrin Khalaf, líder de un partido político local kurdo-árabe-asirio. Durante una incursión en la autopista M4, los rebeldes de Ahrar al-Sharqiya detuvieron el coche de Khalaf, la sacaron de la carretera, le dispararon al estilo de una ejecución junto con otros prisioneros y mutilaron el cuerpo.

Khalaf se convirtió en un símbolo instantáneo de la difícil situación de los kurdos sirios. Manifestantes tan lejos como en Finlandia llevaron su foto. El embajador James Jeffery dijo al Congreso que «el asesinato de una mujer civil de una organización kurda» había atraído «una gran atención de los medios de comunicación».

National Interest informó anteriormente, Jeffrey -que supervisa la política de Siria para la administración Trump- había retrasado una declaración condenando el asesinato de Khalaf, aunque los funcionarios del Departamento de Estado calificaron más tarde el asesinato de «preocupante».

Ahrar al-Sharqiya, que fue fundado por un antiguo miembro de Al Qaeda tras ser expulsado de la filial siria del grupo en 2015, nunca recibió el apoyo de Estados Unidos. De hecho, los combatientes del grupo amenazaron a las fuerzas estadounidenses incrustadas en Liwa’ al-Mu’tasim, un grupo rebelde sirio diferente, en 2016.

Pero tanto Ahrar al-Sharqiya como Liwa’ al-Mu’tasim forman parte del Ejército Nacional Sirio, una alianza de grupos rebeldes pro-Turquía.

Según un estudio de la Fundación SETA, un centro de estudios progubernamental de Turquía, trece de las cuarenta y una facciones del Ejército Nacional Sirio fueron creadas después de que el presidente Donald Trump cortara el apoyo de Estados Unidos a los rebeldes sirios. Pero de las veintiocho facciones más antiguas, veintiuna habían recibido apoyo de la CIA o del Pentágono al principio de la guerra.

No es de extrañar que tantos grupos apoyados por Estados Unidos sean ahora parte del Ejército Nacional Sirio, dijo Tsurkov al Interés Nacional, porque la alianza «incluye básicamente toda la oposición no yihadista» a Assad.

Charles Lister, miembro residente del Instituto de Oriente Medio, afirmó que el gobierno turco construyó un ejército «visceralmente antikurdo» «aprovechándose de los grupos derrotados» y de los refugiados dentro de Turquía.

Pero dijo que la mayoría de los grupos del Ejército Nacional Sirio eran «esencialmente nuevos». Aunque el liderazgo era el mismo, muchos soldados de a pie reclutados entre las poblaciones de refugiados sirios habrían tenido tan sólo doce años de edad cuando huyeron de Siria.

Hierba gatera para ISIS

La Guerra Civil Siria comenzó en 2011, cuando los sirios comenzaron a protestar contra el gobierno de la familia Assad, que duró décadas. Las fuerzas de seguridad del estado tomaron medidas enérgicas, pero muchas unidades del ejército se amotinaron para formar el Ejército Sirio Libre, iniciando una guerra civil que no ha terminado después de ocho años. Rusia e Irán inmediatamente se alinearon detrás de Assad, mientras que las agencias de inteligencia de Estados Unidos y Oriente Medio proporcionaron mil millones de dólares en armas y otra ayuda militar al Ejército Sirio Libre.

Esto no fue suficiente para disuadir a algunos halcones anti-Assad, especialmente después de que Assad lanzara un ataque químico que mató a 1.429 personas en un suburbio de Damasco controlado por los rebeldes en 2013. La administración Obama, que había afirmado que las armas químicas eran una «línea roja», señaló con el dedo a las fuerzas pro-Assad. Pero ante la reacción del Congreso, la administración Obama no respondió con fuerza militar.

«Putin realmente fue a la escuela de la línea roja de agosto de 2013», dijo el ex embajador Fred Hof, pero los ataques aéreos de Trump contra las fuerzas pro-Assad en 2017 y 2018 demostraron que «se puede reaccionar ante estas cosas, no se va a iniciar la Tercera Guerra Mundial».

Hof había supervisado los esfuerzos para organizar un tratado de paz entre Israel y Siria hasta marzo de 2011, cuando Assad comenzó a tener «un problema fundamental de legitimidad, y simplemente no va a poder hablar por el pueblo sirio». Hof permaneció en la administración Obama como asesor hasta septiembre de 2012, cuando «se convenció de que la administración Obama no tenía ningún interés en definir el objetivo de Estados Unidos en Siria, o en elaborar una estrategia».

«Ninguno de nosotros quería marchar a Damasco en 2012 o 2013», dijo el ex embajador Robert Ford, el último embajador de Estados Unidos en Siria, ante el Interés Nacional.

«Algunas personas obviamente piensan que si Estados Unidos armara a la oposición siria en general, o al menos a los elementos moderados dentro de la oposición, en 2012, podríamos haber construido una fuerza que habría evitado que el extremismo ocurriera en Siria», dijo Alexander Bick, compañero del Wilson Center. «Esa no es mi opinión».

«Se trata de una oposición siria bastante grande de la corriente principal de la categoría», dijo al Interés Nacional, llamando a la etiqueta «un nombre inapropiado porque se trata de cientos, si no miles de grupos con ideologías conflictivas, relaciones con patrocinadores extranjeros».

Bick había trabajado en la planificación de políticas en el Departamento de Estado desde mayo de 2013 hasta septiembre de 2014, y luego como director de Siria en el Consejo de Seguridad Nacional hasta 2016.

Dentro de los miles de grupos de oposición, una fuerza de extremistas islámicos se abría paso hacia el frente, en parte porque los aliados de Estados Unidos estaban dispuestos a apoyarlos, al menos pasivamente.

«Está muy claro que el gobierno turco, por razones que debe explicar, deja que los extremistas vayan y vengan de un lado a otro de la frontera», dijo Ford durante una conferencia telefónica patrocinada por la Organización de Herencia Turca el 1 de noviembre. «Hicimos esas preguntas y nunca obtuvimos una respuesta satisfactoria.»

«El gobierno estadounidense cree que el [extremismo] es un problema grave», continuó. «El gobierno turco parece creer… que una cierta cantidad de extremismo islámico está bien.»

Finalmente, la facción islamista de la oposición siria se dividió, como grupo que se autodenomina Estado Islámico (ISIS), declaró un califato mundial para todos los musulmanes: arrasó con Irak y Siria, lanzó ataques terroristas contra capitales extranjeros lejanos, aterrorizó a los musulmanes sunitas que no cumplían con las normas e intentó promover un genocidio a las comunidades no sunitas.

Algunos dentro de la administración Obama culparon a Estados Unidos por dejar que los rebeldes seculares se quedaran en el camino. Hof dijo al National Interest en octubre de 2019 que veía la «brutalidad» de Assad como «hierba gatera para ISIS».

Pero Bick enfatizó que «en 2014, cuando hubo un proceso de estrategia dentro de las agencias, lideradas por el Consejo de Seguridad Nacional, cuando hubo un proceso para desarrollar una estrategia para derrotar al Estado Islámico, todavía existía la suposición de que trabajaríamos con miembros de la oposición siria para luchar contra ISIS».

Cómo luchar contra un monstruo

El ejército de Estados Unidos comenzó a preparar una facción del Ejército Sirio Libre para luchar contra ISIS, independientemente del programa de armas encubierto de la comunidad de inteligencia. El General John Allen, entonces a cargo del equipo anti-ISIS del Presidente Barack Obama, ofreciendo protegerlos «cuando llegue el momento».

Parecería implicar que Estados Unidos estaba planeando impedir que Assad los atacara después de que ISIS fuera derrotado.

Debido a que la mayoría de los miembros del Ejército Sirio Libre estaban más interesados en luchar contra Assad que contra ISIS, sólo unas pocas docenas de soldados se graduaron del programa de 500 millones de dólares, y Al Qaeda capturó a varios de los combatientes entrenados por Estados Unidos.

«Nos gustaría escuchar,’Tengo cinco mil hombres'» de los líderes de la oposición siria, dijo el ex Enviado Especial del Presidente McGurk, quien dirigió la campaña contra la ISIS de 2015 a diciembre de 2018. «Y resultó que serían como veinte. Esto sucedió una y otra vez. O, las fuerzas con las que queríamos trabajar estaban tan plagadas de extremistas que nuestros militares dijeron repetidamente, ‘no hay manera de que podamos trabajar con esta gente'».

Al otro lado del país -y al otro lado del espectro político- las fuerzas seculares kurdas de izquierda estaban desafiando todas las expectativas, frenando un masivo ataque de ISIS en la ciudad fronteriza de Kobane a finales de 2014. El ejército yanqui recurrió a los kurdos para que dirigieran una nueva alianza, llamada el SDF, que serviría como núcleo del esfuerzo contra el ISIS.

Algunos miembros de la oposición siria estaban contentos de trabajar en el marco de las Fuerzas de Autodefensa de Siria, pero Turquía no estaba contenta, ya que veía la relación de los kurdos sirios con el militante Partido de los Trabajadores del Kurdistán (PKK) dentro de sus propias fronteras.

Tampoco lo eran algunos de los que estaban en contra de Assad y de los halcones de Rusia, que creían que las Fuerzas de Autodefensa eran, en el mejor de los casos, una distracción de la lucha real y, en el peor, colaboracionistas con Assad.

«Lo último que quieres hacer es confiar en una milicia», dijo Hof, refiriéndose a las Fuerzas de Autodefensa. Hubo una «decisión inconsciente de Obama de formar una alianza táctica con esta milicia», dijo Hof, «pero es el ala siria del PKK».

«La única manera de tener una huella militar estadounidense ultraligera es si los iraníes, los rusos y el régimen de Assad no van a estar excepcionalmente alarmados por lo que están haciendo», dijo Michael Doran, compañero del Instituto Hudson, en un evento de la SETA el 17 de octubre. «El PKK siempre ha tenido buenas relaciones con los iraníes y los rusos.»

«Irán es el enemigo. El presidente Obama no lo vio de esa manera. Intentó crear un sistema de conciertos, una mesa redonda con los soviéticos», añadió Doran, corrigiéndose a sí mismo: «no los soviéticos, los rusos.»

Bassam Barabandi, un ex diplomático sirio que desertó a Estados Unidos en 2013, culpó a Obama de las negociaciones en curso sobre el programa nuclear de Irán. Según Barabandi, la oposición árabe en Siria quería una solución para Assad, pero Obama no estaba dispuesto a enfrentarse a Irán en un asunto que no fuera la investigación nuclear.

«Las Fuerzas de Autodefensa eran fáciles de jugar», dijo a National Interest. «Las Fuerzas de Autodefensa dijeron: «No nos importa Assad», porque buscaban su propia ventaja a corto plazo.»

Pero McGurk dijo que el equipo de Obama había dejado a Trump con tres opciones: dejar que los rusos acabaran con ISIS, desplegar miles de tropas estadounidenses junto con tropas turcas y el Ejército Sirio Libre, o armar y entrenar al SDF. Trump eligió armar el SDF.

El 21 de octubre, McGurk dijo a la Fundación para la Defensa de las Democracias: «Hemos retrasado la campaña contra el ISIS probablemente por más de un año». «He oído hablar mucho de todos estos caminos que no han sido recorridos. Hemos recorrido todos estos caminos.»

«Turquía, a lo largo de este proceso, ha animado a Estados Unidos a trabajar con la oposición siria y lo ha presentado como un grupo coherente, eficiente y capaz de luchar contra ISIS», dijo Bick al Interés Nacional. «Lo que los funcionarios estadounidenses encontraron una y otra vez es que los grupos aliados con Turquía… no eran confiables, no estaban bien organizados y no eran tan numerosos».

Mientras tanto, Trump atacó el apoyo de la CIA a los rebeldes sirios por ser «masivo, peligroso y derrochador» y suspendió el programa en el verano de 2017.

«Esencialmente abandonamos a decenas de miles de hombres armados», dijo Lister. Los grupos del ejército sirio libre, «en busca de una relevancia continua, se adhirieron a Turquía».

Turquía desplegó muchos de estos grupos cuando invadió Afrin, un territorio controlado por las Fuerzas de Autodefensa de Siria noroccidental.

Después de que Jeffrey reemplazara a McGurk, el nuevo equipo sirio aparentemente se aferró a la esperanza de trabajar con la oposición alineada con Turquía. Como informó anteriormente el Interés Nacional, un funcionario del Departamento de Estado trató de presionar al SDF para que trabajara con grupos respaldados por Turquía, lo que condujo a un enfado a gritos en septiembre.

En octubre, Trump quería salir por completo. Anunció que «Turquía avanzará pronto con su operación planeada desde hace tiempo» contra las Fuerzas de Autodefensa el 6 de octubre, desencadenando la actual ola de violencia en el noreste.

Algunos partidarios de la oposición siria se han distanciado del Ejército Nacional Sirio apoyado por Turquía.

«No podemos decir que son el Ejército Sirio Libre», dijo Barabandi. «La mayoría de los sirios no aprecian ni apoyan ni sienten simpatía por esta gente.»

«Es tan vergonzoso», dijo Omar Abu Layla, director general de Deirezzor24. «Han jodido nuestra región.»

Con muchos de los antiguos grupos apoyados por Estados Unidos más allá de los límites, la administración Trump puede estar tratando de usar los componentes árabes de las Fuerzas de Autodefensa de Siria para construir una nueva fuerza anti-Assad en la «región petrolera» del noreste de Siria.

Pero McGurk tuvo palabras de precaución sobre el primer intento de hacerlo.

«Los presidentes deben tener mucho cuidado antes de establecer objetivos de seguridad nacional. Cuando usted dice en 2011,’Assad debe irse’, eso cambia los cálculos de todos», dijo. «Creó una fiebre en la región. La cantidad de yihadistas y combatientes extranjeros que entraron en Siria, y la cantidad de armas y dinero y todo lo demás, llevaron a mucho de esto».

«Cuando se estableció esa política, el número de muertos en Siria era inferior a dos mil, lo que fue trágico, pero nada parecido a lo que hemos visto desde entonces», añadió McGurk.

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